¿En qué consiste la minería de asteroides?

¿Cómo opera la minería de asteroides? ¿es factible en la actualidad, y además potencialmente rentable? Lo pregunto por el revuelo que ha ocasionado el anuncio de la compañía "Planetary Resources", de mano de inversionistas como James Cameron, y asesores de la talla de Larry Page (de Google).

Respuestas
Literalmente la mineria en asteroides consiste en la extracción de minerales y otros materiales de asteroides y otros cuerpos que orbitan el Sol. Por asteroide, se incluye a cualquier cuerpo que orbite al Sol, que no sea un planeta ni un cometa. La definición en cualquier caso no está clara, dado que incluye a algunos tan grandes como pequeños planetas, y por lo mismo también se conocen com planetas menores o planetoides. En cualquier caso, técnicamente este tipo de minería involucraría, potencialmente, a cualquiera de estos cuerpos, o incluso otros planetas.

Suena algo sacado de la ciencia ficción, pero podría formar parte de la realidad dados los avances tecnológicos, en la medida que los costos de la exploración espacial puedan bajar, y el precio de los minerales suba.

De partida, muchos de los minerales que tienen gran valor hoy en día en la Tierra, llegaron alguna vez de lluvias de asteroides que impactaron en otras épocas el planeta. O sea estos cuerpos están repletos de costosos minerales (se especula que un asteroide pequeño tendría trillones de dólares en minerales valiosos). El problema está en el cómo extraerlos y luego llevarlos a nuestro planeta, de tal manera que siga siendo rentable la odisea.

Realísticamente, en la actualidad los cálculos llevan a pensar que no sería rentable; por otro lado, hay anuncios de compañías como la que mencionas, como Planetary Resources, que buscarían llevar a cabo esta actividad. Habrá que verlo.

Con respecto a las actividades mineras en los asteroides, hay diferentes posibilidades. Una de ellas es ir y extraer minerales para traerlos de regreso a la Tierra. Otra opción, sería procesarlos en el lugar. También se ha considerado alterar la trayectoria de los asteroides para traerlos cerca de la Tierra, de tal manera de recién allí proceder a realizar la operación.

Los procesos de extracción deberán ser altamente automatizados, por los retrasos en las transmisiones de comunicación que se dan a grandes distancias. En todo caso este nivel de automatización ya se ha probado por ejemplo en los rovers o vehículos de exploración en lugares como Marte.

Como es algo que aún no se ha llevado a cabo, hay muchas especulaciones y teorías sobre como debería llevarse a cabo; entre las ideas más interesantes, está la posibilidad de crear máquinas "auto-replicables", que en base a material que puedan extraer, puedan crear copias de si mismas, lo que poco tiempo podría llevar a un verdadero ejército de máquinas capaces de realizar el trabajo de extracción a gran escala, cosa muy difícil para una sola máquina, por grande que sea.

El tema es apasionante y complejo, su factibilidad tecnológica y económica aún está por verse; en lo personal no tengo dudas que en el futuro utilizaremos los recursos que hay disponibles en el espacio exterior.
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