Qué son los planetesimales ?

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El término es muy nuevo y no aparece en el Diccionario de la Academia. Viene del inglés planetesimals y voy a especular al decir que la palabra se pudo originar al unir las palabras planeta con infinitesimal, dando a entender que son pedazos muy pequeños de un planeta. En las teorías para la astronomía que explican como se origina el Sistema Solar hay muchos aspectos que quedan un poco oscuros sobre la formación de los planetas. Uno en particular es el que tiene que ver con los centros líquidos de éstos. Casi todas estas teorías están de acuerdo con el hecho de que el Sistema Solar se originó a partir de una nube de polvo más o menos plana y que los planetas se forman de conglomerados de materiales de esta nube.

Ahora bien si los planetas se formaron a partir de “polvo” que se concentra por efecto de la gravedad se nos presenta un problema muy interesante. El impacto de las pequeñísimas partículas de polvo al unirse no tienen la suficiente energía para “calentar” los diversos materiales hasta el punto de fundirlos y entonces no se formaría un núcleo líquido. Ahora bien si el planeta se formara de pedazos de roca (planetesimales) atraídos igualmente por la gravedad entonces el impacto de unas con otras sí tendría la energía suficiente como para crear los núcleos líquidos. Entonces podría decirse que se forman primero los planetesimales por efecto de la gravedad y que estos formarán luego los protoplanetas y por fin los planetas.

Esto está bien sustentado si observamos el cinturón de asteroides que hay entre Marte y Júpiter, podríamos decir es un cinturón de planetesimales que no llegaron a formar el planeta y que Ceres es un protoplaneta convertido en planeta enano. La pregunta natural sería ¿por qué los planetesimales no formaron en este caso un planeta? La respuesta es Júpiter: la gravedad de este planeta hizo que no se pudieran formar conglomerados de planetismales.

Algo semejante al efecto que tiene un niño al saltar en una cama bien tendida y tensa, vamos a suponer que ese el espacio de los asteroides y que los asteroides o planetesimales son canicas dispersas sobre la cama. Si hundimos un poco la mano en la cama los planetesimales van a tender a caer en ese “hueco de gravedad” por llamarlo así y entonces estamos simulando la formación de un planeta. Pero el niño al saltar en la cama va a dispersar las canicas, ese es Júpiter pasando cerca y produciendo un efecto de dispersión. Esta teoría de los planetesimales ha recibido un golpe muy duro cuando hace algunos años se pudo observar la formación de un planeta a partir de polvo en una estrella a unos 300 años luz.

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