Qué son los motores gráficos ?

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Un motor gráfico es un conjunto de programas que enlazados forman una rutina, por ello a veces solo dicen que es una rutina de programas, que permiten la creación de un vídeo juego. En un principio un programador no requería de grandes herramientas para realizar un vídeo juego, como ocurre con el famoso juego de tenis que se jugaba en una pantalla monocromática o en un televisor. Sin embargo al aumentar el poder de los procesadores gráficos se fueron haciendo necesarias nuevas herramientas no solo para crear los vídeo juegos si no para poder correrlos.

Es aquí donde empiezan los motores gráficos. El término parece que nace de la comparación con un motor de automóvil, se dice que la carrocería es todo lo que vemos en el vídeo juego mientras que el motor es lo que hace funcionar a todo. Hace casi unos veinte años (en la década de los 90) el mercado de los vídeo juegos entra en el mundo de tres dimensiones (el famoso 3D) y con ellos nacen los motores de vídeo juegos o motores gráficos. Al parecer fue la compañía Origin System la que generó el primero de ellos para el juego Ultima Underworld (al motor se le conoce como el motor de Ultima Underworld y se hizo costumbre darles nombre en base al primer juego que produjeron), luego está el mítico Doom.

Ambos lograban los efectos en 3D utilizando figuras “planas” que se colocaban virtualmente un poco lejos unas de otras dando la sensación de profundidad. En el caso del primero se utilizaban texturas que daban la sensación de profundidad mientras que en el segundo se usaban planos superpuestos para lograr tal efecto. Voxel fue un emulador de vuelos logrado con un motor más complejo que los anteriores. He citado los primeros tres pero para que puedan darse una idea hay un desarrollo de más de tres años entre el primero y el segundo. Hoy día la mayoría de los motores utilizan una plataforma o interface que se basa en rutinas preestablecidas, las más populares son Direct3D para Windows, Glide API y OpenGL tanto para Linux, Windows y Mac. Tanto Glide como OpenGL son de uso libre y Direct3D es propiedad de MicroSoft . Estas plataformas permiten el renderizado de las figuras. El término viene de “render” en inglés y se puede decir que es "interpretar" o "representar", aunque no tiene en español un equivalente representativo.

Lo que se hace con este renderizado es hacer que el computador forme una figura plana (2D) a partir de una "real" (3D), con esto se ahorra información y la calidad de la imagen es muy alta. Por cierto también se les denomina motores de renderizado y utilizan vectores de posición formando pequeños triángulos que dan la forma. Estos triángulos son calculados por medio de complejas funciones matemáticas que la computadora realiza. Al renderizar se “suaviza” la forma y la textura parece plana y no formada por los triángulos.

Esto añadido a los motores gráficos generan efectos realmente espectaculares como los que utilizaron para crear la película “Toy Story” la primera generada totalmente con motores gráficos de última generación, como pueden ver no solo en juegos se aplican los motores gráficos. Esto nos lleva a un problema que enfrentan todos los desarrolladores de motores gráficos. Lleva mucho tiempo crearlos para luego generar el juego, entonces ocurre que cuando el producto (el juego) está terminado pues ya está obsoleto, de allí que exista una competencia tan feroz en este mercado. Para solventar esto muchos desarrolladores “liberan” los códigos de programación (los famosos códigos fuentes) que permiten generar los motores gráficos para que otros los mejoren y así puedan competir más lealmente.

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