Qué son los flops ?

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Es uno de los términos que se usa para determinar que tan veloz es un procesador o computador al procesar datos. Es un acrónimo de “floating point operations per second” y lo he visto escrito en mayúscula “FLOPS” o tambien en minúsculas, pero lo que no se debe hacer es escribir el término sin la letra “s” pues es la inicial de “second” y no se debe a un plural. El término se traduce como “operaciones o cálculos de coma flotante por segundo”, ahora la pregunta es: ¿qué operaciones de coma flotante?

Pues bien es un término acuñado en informática para designar a las operaciones matemáticas donde intervienen números tan grandes que es necesario expresarlas con notación científica o notación exponencial. En palabras sencillas son números que se expresan como un número real con un sólo número entero (el resto son decimales) multiplicado por un exponente cuya base generalmente es 10 pero en informática, debido al sistema binario, se suele usar una base 2. El ejemplo cotidiano más usual es el número de Avogadro que se expresa como 6,022 x 10^23 y que representa el número de átomos de hidrógeno que hay en un gramo de esa sustancia (aproximadamente). En realidad la “coma” debería estár a 23 espacios decimales a la derecha de donde está, por ello se le llama “coma flotante” o “floating point” en inglés y entre mayor el exponente más espacios decimales se debe correr.

Aclarado esto, diremos que las computadoras alcanzan a expresar números de la magnitud de 10^99 y realizar complejas operaciones con esos números. Esa es la razón por la cual se utilizan como medida de la eficencia de un procesador. Por ejemplo las primeras computadoras y máquinas de calcular mecánicas tenían límites en cuanto a las sumas que podían procesar, desde algunos miles hasta miles de millones (entre 10^3 hasta 10^9).

Ya las primeras computadoras electrónicas podían calcular expresiones en el orden de 10^99: el primer flops propiamente dicho. De aquí las mediciones en estos términos se hicieron usuales y ya la primer supercomputadoras logra procesar 80 MFLOPS (80 megaFLOPS o 80^6 FLOPS) hace casi cuarenta años. Comparada con las actuales supercomputadoras que llegan procesar datos por el rango de los 33 PFLOPS (33 petaFLOPS o 33x10^15 PFLOPS) que traducido en términos sencillos, es unas mil millones de veces más cálculos procesados por segundo.

Hoy día se oye hablar mucho de la velocidad, o mejor dicho, la eficiencia de los procesadores de las consolas de juegos y sus tarjetas gráficas, la razón es más que justificada pues estas máquinas deben realizar una enorme cantidad de cálculos y por demás muy complejos para mostrar al jugador los movimientos que ocurren durante el juego que practica.

Es verdad que lo usual es que midamos la velocidad de los microprocesadores en Mega o Gigahertz, y por ello nos preguntaremos ¿cómo calcular el número de flops equivalente? como resultado, vale la pena mencionar que 1 flops equivale a la cantidad de núcleos, por la velocidad en GHz, y esto por los "flops"/ciclos (esto último tiene el valor común de 4 por ciclo). La ecuación es válida bajo cierta configuración usual en las computadoras, entonces, bajo configuración común de hardware, una computadora de 4 GHz tendrá una velocidad de 16 GigaFlops. Por lo menos sirve para tener una idea de la equivalencia.

Además la alta definición que tienen los monitores y televisores hoy día exigen que las figuras se vean “más nítidas” y realistas, un requisito casi imprescindible para los exigentes jugadores de vídeo de hoy, lo cual se traduce en que el juego requiere más cálculos para las consolas.

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