Qué son las neuronas espejo ?

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Primero que todo, la neurona es una de las células más especializada que ha creado la naturaleza (o el buen Dios). Este tipo de célula se desarrolla en los animales para “gobernar” el movimiento motriz, es decir para que las células musculares se muevan a un mismo ritmo. Los animales primitivos tienen un sistema nervioso muy simple, el equivalente al sistema nervioso periférico de los animales “superiores” que funciona básicamente en la mecánica de estímulo-respuesta, es decir a cualquier estímulo del ambiente los músculos se contraen, por ejemplo el concepto de dolor en estos animales es inexistente ya que éste es una interpretación que el cerebro hace a una serie de estímulos en particular, al no existir sistema nervioso central entonces no hay tal concepto o por lo menos tal como lo interpretamos nosotros.

Las neuronas espejo son un tipo de neurona muy particular que se encuentran en los lóbulos frontal y parietal del cerebro y regulan el comportamiento imitativo del cerebro, es decir son la neuronas que nos permiten imitar o arremedar el comportamiento de los demás. Giacomo Rizzolatti, Leonardo Fogassi y Vittorio Gallese las descubren casualmente en al década de los 80 del siglo XX cuando realizaban un estudio de la actividad cerebral de los monos macacos usando electrodos insertados en diversas regiones del cerebro de estos animales. Al parecer el incidente que permitió el descubrimiento fue de lo más curioso, estaban estudiando el comportamiento de una neurona en particular de un mono joven y uno de los investigadores tomó una fruta (un banano), la neurona es activó sin que el mono estuviera haciendo ninguna cosa, esto les llamó la atención y empezaron a guiar su estudio en esa dirección. Sin embargo es el único estudio realizado en ese sentido, con mediciones directas de la actividad cerebral de primates, entre otras razones porque luego de esos años los activistas en pro de los derechos de los animales han denunciado tales investigaciones (lo que es bueno) y porque los monos macacos no usan ese tipo de neuronas cuando son adultos (al parecer cuando llegan a cierta edad ya no aprenden por imitación). Para la época este estudio era vanguardista pero de poca resonancia, apenas se les dio importancia, sobre todo porque realizar tales estudios en seres humanos podía poner en riego la vida del individuo.

Afortunadamente para el año 2005 los estudios habían avanzado mucho gracias a técnicas menos invasivas que permiten medir la actividad cerebral y está demostrado que el cerebro humano también utiliza las neuronas espejo y en las mismas regiones que el cerebro del macaco, lo cual no es sorpresa ya que estructuralmente tienen el mismo origen. Los experimentos confirman que las células espejo son responsables de una gran parte del aprendizaje humano, que al parecer nunca las dejamos de usar y que tienen un papel fundamental en la manera que aprendemos el lenguaje.

En lo personal me impresionó mucho el experimento en el que dos investigadores interactúan con un mono, uno se coloca junto al animal mientras que el otro se sienta al frente con una canastilla con dulces, toma un dulce y se lo lleva a la boca. Las mismas áreas del cerebro del macaco y de los dos investigaciones se activan, lo cual era de esperar. Ahora bien, se repite el experimento pero en la canastilla no hay nada, entonces el investigador que está al frente hace el gesto de tomar algo de la canastilla y se lo lleva a la boca. Las mismas áreas del cerebro de los investigaciones se activan pero las del mono no. El gesto de llevarse algo a la boca es un hecho falso: una mentira.

El mono no puede creer en una mentira pero el ser humano sí y esto tiene implicaciones muy grandes, por ejemplo cuando un ingeniero diseña un edificio no está haciendo otra cosa que un hecho falso una mentira que puede hacerse realidad pero al fin y al cabo es un una mentira. Aún más lejos todavía podemos decir que cuando vemos una representación teatral o una película, sabemos bien que se tratan de hechos falsos, tal vez si han ocurrido en la realidad pero lo que vemos en ese instante es una representación y puede que hasta virtual, en una pantalla cinematográfica o de televisión.

La implicaciones son muy grandes y las neuronas espejo lo ayudan a usted a leer este artículo como si se tratara de una hoja de papel, como si las letras estuvieran impresas, como si el conjunto de pixeles que forman las imágenes en el monitor fueran en realidad letras y palabras. Cuando asociamos imágenes, palabras y objetos no estamos haciendo otra cosa que crear un lenguaje en base a hechos falsos puramente representativos, de allí la importancia de las neuronas espejo en el aprendizaje. En cuanto al comportamiento en otras facetas del quehacer humano todavía no se está muy seguro de su papel pero parece indudable que son fundamentales en casi todos ellos.

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