Qué es una tormenta solar ?

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El término “tormenta” según el diccionario de la Real Academia Española se refiere a una violenta perturbación atmosférica, que se presenta junto a fuertes vientos, lluvia, nieve o granizo, y actividad eléctrica. Por ello al acompañar sustantivo con el adjetivo “solar” se presta a varias interpretaciones y se aplica en muchas más. Las dos que conozco, donde se aplican más, pues están relacionadas son: “las erupciones solares” y “las tormentas geomagnéticas”. Antes que nada diremos que la atmosférica solar o mejor dicho la corona solar está llena de las perturbaciones pues en las capas interiores del sol la reacciones nucleares generan grandes cantidades de energía que mantienen una dinámica bastante compleja en el plasma que forma al “astro rey”.

De cuando en cuando ocurren “eyecciones de masa coronal” o “erupciones solares” que se dan cuando hay una explosión gigantesca en la fotosfera, de donde procede la luz y la radiación que sale del sol. La mayor parte de esa radiación y materia que sale durante una erupción solar vuelve a caer en el mismo sol pues los poderosos campos electromagnéticos que se generan hacen que la materia forme una especie de “arco” que es llamado “protuberancia”. Muchas veces la fuerza de la explosión es tal que una gran parte de la radiación y la materia escapan hacia el resto del sistema solar provocando una eyección de masa coronal.

Ahora bien, aunque para una persona común en la práctica una erupción solar y una eyección de masa coronal, estas dos formas de tormenta solar, sea prácticamente lo mismo, diré que durante una erupción solar lo que suele salir del sol es casi que exclusivamente “rayos X” y en una eyección solar salen también partículas muy sobrecargadas de energía, principalmente electrones y protones pero pueden salir núcleos de átomos de helio e hidrógeno e iones de otros átomos más pesados aún como oxígeno, hierro o calcio que en conjunto forman parte del “viento solar”.

Cuando la radiación y la materia impactan la magnetosfera terrestre se produce una “tormenta geomagnética” que los estudiosos dividen en tres etapas: la primera ocurre cuando la radiación electromagnética llega a la magnetosfera, unos ocho minutos después de ocurrida la erupción solar, en este instante la magnetosfera funciona como un escudo y entonces la mayor parte del planeta está a salvo pero no ocurre lo mismo con lo que esté en las afueras como los satélites, naves espaciales y los astronautas que las tripulan; la segunda etapa es cuando llega la radiación formada por las partículas más ligeras como protones, electrones y átomos ionizados ligeros, es más peligrosa y puede dañar todas las comunicaciones del planeta; por último llega la radiación más pesada compuesta principalmente por iones pesados que potencialmente pueden dañar la salud de las personas y animales, esta última radiación esta formada por la mayor parte de la masa que escapa durante la erupción solar y tarda entre ocho y diez horas en llegar.

A mediados del siglo XIX se documentó una tormenta geomagnética que evitó que los telégrafos de todo el mundo funcionaran por 9 días. Es la peor de las que se tienen noticias pero hay que decirlo con claridad: las erupciones solares y las eyecciones de masa coronal no son cosa rara, son frecuentes, por lo menos en el lapso de vida de una estrella, lo que suele ser raro es que impacten a la Tierra de manera directa, es decir que la eyección de masa tenga una ruta por la que la Tierra tenga que pasar. La cuestión no es si algún día vamos a experimentar una tormenta solar. La cuestión es el cuándo, el qué tan dañina puede ser y si estamos preparados para ello. Tal vez con un poco de tiempo la ciencia nos de respuestas a lo primero pero en cuanto a estar preparados sabemos bien que no es así.

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