Qué es una linterna de plasma ?

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El plasma es un gas sobrecalentado a bajas presiones que emite luz, y es considerado uno de los estados de agregación de la materia. La emisión de luz ocurre, muy básicamente, porque los átomos chocan unos contra otros a grandes velocidades permitiendo que algunos de los electrones superficiales de unos átomos queden atrapados en otros formando iones positivos (los que pierden electrones) e iones negativos (lo que atrapan electrones); es durante estos intercambios que se produce la luz.

Existen varios tipos de “linternas” que usan plasmas. Una muy conocida es la “luz de tubos fluorescentes” que consiste en un tubo que contiene un gas enrarecido, dióxido de carbono a baja presión, una corriente eléctrica genera los iones que permiten producir la luz pero en el caso del dióxido de carbono la luz obtenida no es visible y para hacerla visible se usa una sustancia sensible a esa luz, de manera que cuando la luz del dióxido de carbono incide en esta sustancia se produce una fluorescencia de luz visible, en general de luz blanca pero pueden usarse pigmentaciones para obtener otros colores. Para muchos esta no es una linterna o lámpara de plasma propiamente dicha porque es la sustancia fluorescente la que produce la luz.

Después están las linternas que contienen un gas halógeno difundido en otro gas inerte como neón, con una diferencia: la corriente no pasa directamente por el gas sino por un filamento de tungsteno (igual que las bombillas incandescentes) que sobrecalienta el gas y de esta manera lo ioniza produciendo la luz intensa y característica de estas linternas. Hay otro tipo de linterna de plasma que es similar a las de los tubos fluorescentes pero sin la sustancia fluorescente pues el gas produce luz visible, son los famosos “neones”, llamados así porque comercialmente fue el neón primer gas noble usado con esta finalidad.

Finalmente hay una celebridad dentro de este tipo de linternas: la bola de plasma o lámpara de plasma. El diseño de esta se basa en la “bobina Tesla” que se a su vez es circuito eléctrico resonante que genera un alto voltaje en una bobina primaria y que por la misma resonancia genera un altísimo voltaje una bobina secundaria; como resultado el aire se ioniza y saltan chispas eléctricas a la superficie más cercana. Cuando se diseñaron estas esferas se pensó en que si se usaba aire enrarecido (a baja presión) se podría ionizar sin usar un voltaje tan alto como el que los experimentos de Tesla requirieron en su momento y el efecto es espectacular: la bobina Tesla se coloca en el centro de una espera con aire a baja presión y cuando se conecta la corriente cientos de rayos en miniatura viajan de la bobina a la superficie interior de la esfera. Al respecto muchos mencionan que estas linternas fueron desarrolladas por el mismo Nikola Tesla pero ni siquiera hay un diseño realizado por él que se conserve en relación a ellas Es sólo en 1971 cuando Willian (Bill) Parker un científico y artista, que por entonces era un estudiante, concibe el diseño moderno que para 1980 se volvió casi que obligatorio en los museos dedicados a la ciencia y tecnología. Más tarde el diseño se simplifica aún más y las encontramos en muchísimas casas como adornos pero he de mencionar que hay algunos estudiosos que hacen alusión a varios diseños anteriores como precursores, en lo personal me parece recordar haber visto uno de esos diseños en la película “Frankenstein” de 1931 protagonizada por el gran Boris Kaloff, lo que confirmaría la existencia de diseños previos.

Aparte de la utilidad estética y educativa en general, la linterna de plasma se usa principalmente para la iluminación eficiente. Algunos diseños, que no diré que sean fantasiosos, se han propuesto para esterilizar las superficies de objetos como frutas, juguetes y hasta la piel, evitando el contagio de infecciones o ayudar a cicatrizar heridas además de otros usos médicos. No los catalogo como del todo fantasiosos pues algunos están respaldados por estudios muy serios, como los usados para el blanqueo de los dientes y prótesis dentales o para crear los famosos bisturí láser, pero hay que tener cuidado con lo que uno lee en la red, sobre todo si se trata de la salud.

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