Qué es una licencia de software ?

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En términos sencillos, una licencia no es más que tener el permiso para hacer algo o para usarlo. En términos generales se origina del término de licenciatura, que era el primer grado que le permitía a una persona ejercer una profesión liberal como la abogacía o la medicina. Cuando alguien tenía una licenciatura era que tenía permiso para trabajar de la misma forma que hoy día se dice que uno tiene una licencia de conducir. El concepto evoluciona con el tiempo y se convierte en una patente, la cual tiene varios aspectos básicos: El primero es un permiso o licencia propiamente dicho que permite ejercer una profesión o realizar una actividad como ocurre la patente que permite a una persona vender abarrotes o licores; el segundo tiene que ver con la protección que un inventor logra cuando hace un descubrimiento o construye un nuevo ingenio.

Y llegando al tema que nos ocupa, hoy día se ha hecho muy común hablar de las licencias en es área de la informática y éstas cubren aspectos tanto de patentes como de permisos aunque debe quedarnos claro que una patente no es lo mismo que una licencia. En general se tratan de contratos entre los usuarios del software y los fabricantes del mismo.

Las licencias de software pueden clasificarse en: Licencias de dominio público que en realidad no es una licencia en sí misma porque no existe ningún contrato y abarcan el software que se puede usar, copiar, modificar o redistribuir con o sin fines de lucro sin ninguna restricción por parte del propietario original. Licencias de código abierto : En inglés "Open Source", permiten el uso, copia, modificación y redistribución pero con ciertas restricciones, entre ellas la principal es que el software que se modifique quede bajo las mismos condiciones de licencia del original. Algunas restringen al usuario a no lucrar con tal o cual producto y que si lucra con él debe compartir la ganancia con el autor. Es muy usada por comunidades como las sustentan el núcleo del sistema operativo GNU Linux. Licencias de código cerrado : también las llaman licencias privativas o propietarias, aunque en lo personal prefiero el término “código cerrado” pues muchos sociedades privadas sustentan licencias de de código abierto como ocurre con las empresas que sustentan al sistema operativo Mandriva Linux o a Solaris; por otra parte el software siempre es propiedad de alguien y entonces el término “propietario” tampoco es apropiado. Como su nombre se indica las licencias de código cerrado no se pueden usar, copiar, modificar ni redistribuir sin el permiso del propietario del software.

Algunas licencias permiten distribuir el software y usarlo gratuitamente como ocurre con el lector de archivos “PDF” que son muy usados para enviar documentos e imágenes o algunos permiten el uso a manera de “prueba” del programa durante un tiempo como ocurre con el que comprime archivos en un contenedor “ZIP” pero pasado el tiempo de prueba hay que pagar para poder seguir usándolo. Si embargo ambos programas no se pueden modificar ni redistribuir.

Existe mucha polémica en torno a si el software de código cerrado o de código abierto es mejor uno sobre el otro. En lo personal creo se dan ambas situaciones y me voy a valer de dos ejemplos. El primero tiene que ver con el software que tiene licencia de código cerrado: a principios del año 2010 una empresa que fabrica procesadores de vídeo distribuyó un controlador que apagaba los ventiladores de las placas de vídeo y como es natural, si el procesador de vídeo se sobrecalienta se daña. Muchas placas de vídeo se vieron dañadas pero la empresa solo sustituyó aquellas que el contrato de licencia decía que estaban en garantía, otras que fueron dañadas por el controlador pero no eran cubiertas por el contrato no fueron sustituidas aunque muchos usuarios opinamos que se debió compensarles de alguna manera, aclaré que en lo personal esa marca es de mis favoritas pero que no uso placas de vídeo con ventilador pues en mi casa abunda el polvo y por ello los ventiladores suelen atascarse con facilidad, de allí mi preferencia a usar placas de vídeo cuyo disipador de calor no use un ventilador.

El segundo caso ocurrió a mediados del mismo año, cuando un “cracker” introdujo un código malicioso en el núcleo del sistema operativo GNU Linux, pero la seguridad es redundante, es decir del núcleo se tienen copias en varios servidores y constantemente se verifican, de manera que se pudo evitar que usuarios copiaran el código malicioso y además se encontró la falla de seguridad (una terminal abierta con la clave de uno de los programadores). Llevó muchos días verificar que no hubieran copias con el código malicioso y el cambio de claves de seguridad pero se demostró que existen vulnerabilidades hasta en sistemas tan seguros como el GNU Linux y que la seguridad redundante es una de las mejores garantías que hay en informática.

En lo que estoy de acuerdo con muchos es que me parece poco moral la cantidad de dinero que los fabricantes de software de código cerrado ganan a costillas de la necesidad y la ignorancia para muchos con la venta de licencias que al fin y al cavo ofrecen lo mismo que los que usamos licencias de código abierto, "open source" o de dominio público. Hay ventajas y desventajas en todos esos tipos de licencias y es fundamental que un usuario las lea con calma y detenimiento para valorarlas en lo justo. Todos deberíamos saber las reglas del juego y sopesar las ventajas y desventajas de unas u otras. Mi hijo mayor opina que deberíamos usar solo licencias de código abierto, y yo en lo personal creo que algunas licencias de código cerrado no son tan restrictivas y es bueno usarlas y muchos piensan que las licencias de código cerrado son las únicas que se debieran usar. Las pláticas sobre el tema entre mi hijo y yo son muy interesantes en cuanto al tema pero en el fondo son retóricas pues es un criterio muy personal el que nos lleva a usar una u otra licencia. La cuestión es mantenerse informado de manera apropiada.

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