Qué es un virus ?

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Un virus es una entidad orgánica que está compuesta de material genético. Se trata de un agente causante de múltiples enfermedades que no posee una vida independiente, sin embargo, es capaz de replicarse dentro de las células vivas, produciendo múltiples daños a quien lo aloja, ya sea un ser humano, una planta, un animal, o incluso, una bacteria.

Cuando contraemos una enfermedad causado por un virus, los médicos dicen que hemos contraído "una enfermedad viral", queriendo decir que no hay tratamiento específico más que el reposo y la disminución de los síntomas ante algunas enfermedades con síntomas gripales, aunque también hay muchos virus tremendamente peligrosos para el organismo, causa de una serie de diversas patologías (por ejemplo entre las enfermedades ocasionadas por un virus está el sarampión, la rubéola, el SIDA, el herpes, la hepatitis y el polio).

El término “virus” proviene de una palabra latina que significa veneno, y fue utilizado por primera vez a finales del siglo XIX para hacer referencia a aquellos agentes causantes de enfermedades de menor tamaño que las bacterias. Este descubrimiento fue realizado por un científico de procedencia rusa llamado Dimitri Ivanovsky, quien en en el año 1892 descubrió el virus del mosaico del tabaco.

Como ya se mencionaba, los virus viven dentro de otras células, por lo tanto, se trata de parásitos. Éstos están compuestos de material genético, sin embargo, sólo puede tratarse de ARN o ADN, nunca ambos a la vez, el que está rodeado por una capa protectora de proteína, la que en algunos casos está combinada con lípidos.

Los virus no son todos iguales, poseen formas y tamaños muy variados, no obstante, es posible distinguir dos grupos estructurales básicos. El primero de ellos es el de los Isométricos, que tienen una forma alargada como de la de una varilla, mientras que los del segundo grupo, los virus complejos, poseen una cabeza y cola en forma de tubo, lo que le permite unirse a la bacteria que lo hospeda.

Se como sea su forma o su tamaño, los virus son tan pequeños que se definen como parásitos intracelulares submicroscópicos, de este modo, incluso aquellos que son los más anchos poseen dimensiones que están por debajo de la resolución de un microscopio óptico, con el que es posible observar bacterias y algunos otros microorganismos.

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