Qué es un quark ?

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Se trata de una partícula subatómica cuyo concepto se conoce desde los años 60 del siglo XX. La existencia del quark se confirma en varios experimentos que se realizan en un acelerador lineal cerca de 1973 aunque para ser sincero no es sino hasta un par de años después que se asocian los hallazgos hechos en ese acelerador con las partículas hasta entonces teóricas y por ello es común admitir que su demostración experimental data de esa fecha.

Evitando detalles engorrosos diré que la partícula fue descrita por Murray Gell-Mann y Kazuhiko Nishijima de manera independiente, ambos profesores tienen una gran reputación y cada uno son graduados de al menos dos universidades (cuatro de las más prestigiosas del mundo) y se les concedió muchos premios. Murray Gell-Mann trabajó para la NASA y le concedieron el premio Nóbel y aunque Kazuhiko Nishijima no lo compartió también lo merecía. Los trabajos de ambos pusieron en orden el caos generado durante la década de los años 50 y 60 del siglo pasado cuando se descubren más de cien tipos de partículas subatómicas. El caos era tal que muchos de los estudiosos de la época solicitaron que primero se debía encontrar como se comportaban los electrones, protones y neutrones en el átomo antes de complicarse con lo demás y por demás está decir que fue una decisión más que acertada, pues si no se hubiera hecho así no habría sido nada fácil dilucidar el comportamiento de las nuevas partículas que de por sí mismas son ya complejas.

Ahora bien un quark es con el leptón la partícula básica de la materia que en otros términos diríamos que todas las demás partículas están compuestas por quark y leptones que en conjunto son llamados fermiones. También tenemos las partículas que hacen posibles las fuerzas y son llamadas bosones. Tanto los quark y los leptones se pueden dividir en seis grupos cada uno y que se diferencian entre sí por su masa, carga y spin magnético. Cuando les pusieron nombres, estos resultaron bien originales: up (arriba), down (abajo), charm (encanto), strange (extraño), top (cima) y bottom (fondo), eso en cuanto a los quarks. La originalidad de estos nombres se justifica, al menos en lo que los especialistas dicen, debido a que trataron de asociar conceptos fácilmente y esos nombres les resultaron fáciles de recordar.

Ahora bien un neutrón está formado por dos quark down (abajo) y uno up (arriba). También es original el origen del nombre: Murray Gell-Mann dice que estuvo buscando algo que no tuviera un origen gramatical y que fuera fácil de recordar, hasta probó con varias palabras pero leyendo en un libro vio la onomatopeya del graznido de una gaviota y le pareció apropiado: quark. Supongo que estarían cansados de los nombres que tienen alguna base latina o el nombre de un científico.

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