Qué es un pulsar gamma ?

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En un principio se los llamó LGM que son las siglas en inglés de “Little Green Men” y lo traduciríamos como “hombrecitos verdes”; la historia y explicación tras este nombre es bastante curiosa y para comprenderlo resumiré lo ocurrido, junto con explicar de qué trata este concepto. En la década de los años 60 del siglo pasado, se construyó un satélite militar para poder medir o registrar las emanaciones de rayos gama; la razón para ello era que la emisión de rayos gama (radiación electromagnética de muy alta frecuenta y energía) es característica de las reacciones nucleares, y entonces era evidencia inconfundible de que un país estaba haciendo pruebas con “bombas nucleares”, al menos eso se creía.

La sorpresa vino entonces cuando el satélite encontró que existían muchas emanaciones de rayos gama fuera de la Tierra, esto dio origen al descubrimiento de los “cuásares” o “quásares”. Para estudiarlos se construyeron los primeros radio-telescopios que evidenciaron fuentes de radiación de diversos tipos. Muchas de esas fuentes se podían ver con telescopios ópticos, tratándose de estrellas y otras no pero se interpretó en un principio que eran estrellas que estaban muy lejos para ser vistas con la luz normal. Los cuásares resultaron fuentes luminosas ubicadas muy lejos de la Vía Láctea, prácticamente en los confines del Universo conocido y hoy se piensa que son núcleos de galaxias muy jóvenes y muy activos.

¿Y los LGM? Pues bien, los radio-telescopios evidenciaron la existencia de ciertas fuentes de radiación que por momentos estaban allí y por momentos no, algunos con intervalos que eran muy cortos, apenas de fracciones de centésimas de segundos, y otros intervalos eran más prolongados, de hasta semanas. Les dieron ese nombre provisional porque en algún momento incluso se pensó que eran evidencias de la existencia de formas de vida fuera de la Tierra. Nuevas observaciones demostraron que eran un tipo de estrella de neutrones que giraba muy rápidamente sobre su eje y además, al parecer, el eje también se desplazaba ligeramente. Al girar rápidamente generan un campo magnético sumamente intenso, al punto que las partículas que son atraídas por la gravedad forman espirales en dirección a los polos, muy semejantes a los “cinturones Van Allen” que tiene la Tierra o magnetosfera como hoy se le llama. Es por los polos, donde la materia del pulsar, el campo magnético y la materia capturada se colapsan por donde salen enormes cantidades de radiación debido al colapso de la materia.

El eje de rotación de la estrella no está perfectamente alineado con el eje del campo magnético, al igual que ocurre con la Tierra. Cuando el campo magnético se alinea con la Tierra es cuando se percibe la radiación del pulsar pero un instante después la alienación se pierde y hasta que no vuelve a alienarse entonces no se capta “el pulso”. De allí el nombre de “púlsar” y la clasificación de “gama” es porque principalmente desprenden rayos gama y para tener una idea, entre mayor es la rotación de estos pulsares su “choro” de rayos gama es más intenso, lo que da valiosa información a los científicos sobre como evolucionan las estrellas. Como nota adicional, los pulsares de rayos X se deben a la presencia de otra estrella junto a la estrella de neutrones de manera que ésta atrae materia de la otra y al colapsar la materia en mayor cantidad que en el caso de un pulsar de rayos gama la producción de rayos X es mayor que la de los rayos gamma. Los pulsares de ondas de radio se deben a que giran mucho más lento que los otros dos.

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