Qué es un leptón ?

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En la física de partículas el leptón es parte de un grupo de ellas y que junto con los quark forman los fermiones siendo consideradas como las partículas elementales como un conjunto. Son las partículas que no experimentan la fuerza nuclear (o fuerza fuerte o interacción fuerte, según la designe el autor que se consulte). Al igual que los quark son seis: el electrón, el “muón” y el “leptón tau”, que tienen sus contrapartes: el neutrino electrón, el neutrino muón y el neutrino tau, los primeros tienen carga eléctrica (la del electrón) y sus contrapartes no la tienen del todo, es decir su carga es nula. Sin embargo cada una de ellas tiene una antipartícula por ejemplo el electrón tiene el positrón, y el neutrino tau tiene antineutrino tau, originando el concepto que hoy es muy familiar por las películas de ciencia ficción: la anti-materia.

Por cierto el nombre leptón quiere decir “pequeño o delicado” y fue como el profesor Léon Rosenfeld los denominó en 1948 siguiendo la sugerencia de un colega de apellido Møller, lamento decir que no conozco más sobre él. Él los llamó así porque todos ellos tienen masas muy pequeñas, salvo el leptón tau y el antineutrino tau que poseen el doble de la masa del protón y que fueron descubiertos hasta cerca de 1970. En cuanto a los términos muón y leptón tau parece que se usaron porque son los nombres de las letras griegas inmediatas a epsilon (la letra “e” que simboliza al electrón). También el hecho de encontrar partículas tan pesadas generó alguna controversia pues la masa de las livianas estaban relacionadas por una fórmula que quedó en desuso al descubrirse el leptón tau y el neutrino tau. El cómo se relacionan estas masas ahora es un misterio que no tiene explicación.

El primero de los leptones en descubrirse y el más conocido es el electrón pero los otros se descubren o identifican en un tiempo mucho más recientemente. Por ejemplo el neutrino fue propuesto por Wolfgang Paulin para explicar algunos fenómenos relacionados con la desintegración radioactiva, más tarde Enrico Fermi (de donde se deriva el nombre fermión) le da el nombre de neutrino y no es descubierto de manera experimental hasta 1956. Como cosa curiosa, esta partícula fue confundida con otra partícula teórica hasta entonces “el pión” y que fue descubierta luego. A decir verdad la historia de estas partículas (el leptón incluido) es compleja de verdad y su ordenamiento no se debe sino hasta hace relativamente poco tiempo.

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