Qué es la sonda rosetta ?

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Se trata de una sonda construida por la Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés). Se le denominó Rosetta en honor a la piedra de dicho nombre que en tiempos de Napoleón Bonaparte fue descubierta y que permitió descifrar el lenguaje del Antiguo Egipto y todo el equipo que lleva tiene nombres que hacen alusión al antiguo Egipto.

Originalmente tenía que despegar en enero del 2003 y que debía pasar cerca de los asteroides 4979 llamado Otawara y el 140 llamado Siwa, siguiendo la nomenclatura numérica que hoy día se les da; luego tendría que visitar al cometa 46P/Wirtanen, un cometa muy pequeño cuyo punto más cercano al Sol está más lejos de la órbita de la Tierra y que tiene un periodo de casi cinco años y medio, donde debería enviar un módulo de aterrizaje llamado Philae. Lo cierto es que una serie de problemas técnicos impidieron lanzar la sonda dentro de la ventana de tiempo que le permitiera acercarse al cometa lo suficiente para poder realizar los estudios.

Esto trajo una serie de problemas a los investigadores porque ahora había que encontrar otro cometa al cual enviar la sonda, coordinar nuevos esfuerzos y verificar si la misión podría pasar cerca de algún otro asteroide o asteroides. Unos meses más tarde ya se había decidido los nuevos destinos que tendría la sonda y su lanzamiento se programó para marzo del 2004.

El cometa que se exploraría sería 67P/Churyumov-Gerasimenkoa, un cometa que tiene un período de poco más de seis años y medio, hace unos ciento cincuenta años el cometa hubiera sido invisible desde la Tierra pues el punto más cercano al Sol se ubicaría a más de cuatro unidades astronómicas (la unidad astronómica es la distancia media entre el Sol y la Tierra, cerca de un ciento cincuenta millones de kilómetros) pero luego de dos encuentros con Júpiter, a lo largo de los siguientes cien años, su órbita se alteró para colocarlo en su posición actual, donde el punto más cercano al Sol está un poco más lejos de la órbita de la Tierra. Pasó cerca de dos asteroides el 2867 llamado Steins y el 21 llamado Lutecia. Una vez lanzada la sonda recorrerá una trayectoria que la alejó de la Tierra para luego de un año acercarla y recibir un primer impulso gracias a la gravedad de nuestro planeta, luego se acercó al planeta Marte y recibió un nuevo impulso, para pasar luego cerca de la Tierra y recibir otro impulso en nuestro planeta, en septiembre del 2008 pasó cerca del asteroide 2867 Steins y se aproximó nuevamente a la Tierra para recibir el último impulso de los cuatro programados; luego en el 2010 pasa por asteroide 21 Lutecia y se dirige a su encuentro con el cometa 67P/Churyumov-Gerasimenkoa, cerca del perihelio del mismo.

Antes de encontrarse con el cometa, la sonda Rosetta entró en un período de hibernación de treinta y un meses pues los paneles solares que lleva no podrían darle suficiente energía como para mantenerla activa a esa distancia. Cuando el cometa comience a acercarse al Sol la sonda saldrá de hibernación y realizará su maniobra de aproximación para mayo del 2014, mientras la sonda realizará un mapa muy completo del cometa y poco después el módulo Philae aterrizará en él.

En agosto del 2015 el cometa pasará por el punto más cercano al Sol y en diciembre de ese año se espera dar por finalizada la misión. El porqué realizar este viaje se debe a la suposición de que los cometas son los objetos menos alterados del sistema solar desde su formación, entonces al estudiarlos se espera encontrar respuestas muy intrigantes para los científicos.

Para poner un simple ejemplo una teoría, dentro de las más aceptadas, dice que el agua de la Tierra proviene de colisiones con cometas o con trozos de cometas; de ser cierto, la composición del agua de los cometas debería ser similar a la de la Tierra (en su proporción de isótopos radioactivos de hidrógeno y oxígeno). También se busca materia orgánica y muchas otras sustancias que nos podrían dar pistas sobre como el Sistema Solar se formó. Por ello el nombre de Rosetta, porque se espera que permita descifrar esos y muchos otros secretos del Sistema Solar.

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