Qué es la red Cherenkov ?

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Se trata de un conjunto de telescopios del tipo Cherenkov que pretende aumentar o mejorar la detección de rayos gamma. El proyecto en inglés se denomina "Cherenkov Telescope Array" (o por su sigla CTA), que más que una red, creo apropiado traducir como "Matriz", y no está nada mal pero son pocas las personas que entienden el término “matriz” como se debiera, en el sentido matemático o físico y así que la traducción como “Red de Telescopios” es mejor para mi gusto y la comprensión para el público en general.

Por cierto la traducción o más bien la transcripción del apellido en el nombre de esta red, que señala un particular tipo de telescopios, también ha tiene sus cambios debido a una mejora en la fonética y debería escribirse como “Cerenkov” Los telescopios de este tipo se especializan en detectar algunos tipos de partículas que viajan con una velocidad mayor a la luz de lo que deberían en un medio determinado. Para explicarme diré que cuando la luz entra en un medio como el aire después de viajar por el vacío su velocidad disminuye, es como cuando un atleta hace un clavado, su velocidad disminuye al entrar en el agua porque la densidad del agua es mayor que la del aire, pues bien la velocidad de la luz disminuye cuando entra en un medio más denso.

El fenómeno está asociado al índice de refracción de los materiales y es específico igualmente, es decir hay una velocidad de propagación de la luz específica para cada material translúcido. En el vacío la velocidad de la luz alcanza su máximo y nada puede superarla pero en un medio como el agua o el aire resulta que algunas partículas viajan más rápidamente que lo que la luz lo hace en esos medios y este fenómeno fue observado por Pável Alekséyevich Cherenkov, un físico ruso muy respetado y ganador del Premio Nobel, por ello este tipo de partículas son llamadas “radiación Cherenkov” y los telescopios que las detectan se llaman a su vez “telescopios Cherenkov”.

Estos telescopios fueron los que se usaron para analizar las “fuentes de rayos gamma” que luego llevarían a confirmar la existencias de los “pulsares” y sus mecanismos. Sin embargo hay muchas dudas sobre estos y sobre otras fuentes de rayos gamma como lo son los mismos agujeros negros y los centros de muchas galaxias, por ello se ha pensado en crear la CTA, en realidad se trata de construir dos redes, una en el hemisferio norte y otra en el sur. ¿Por qué? En el hemisferio sur es posible observar la mayor parte de la Vía Láctea y por tanto en el norte se tiene más espacio para observar el resto del Universo: en el CTA del sur se buscarán fuentes de rayos gamma en la Vía Láctea y en el norte en las otras galaxias.

Se han propuesto tres etapas para su construcción: una que estudia el diseño; otra que determinará el diseño exacto y su ubicación; la última etapa es la de construcción, que ya ha empezado con las construcción de los primeros prototipos. Existe una polémica sobre el sitio pues España, Estados Unidos y México por el CTA del norte mientras que Argentina, Chile y Namibia se disputan la ubicación del CTA del sur. A la fecha todavía no se ha decidido cuales serás las ubicaciones definitivas pero será muy interesante conocer los primeros resultados cuando las calibraciones terminen allá por el año 2019.

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