Qué es la intolerancia a la lactosa ?

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Esta enfermedad se caracteriza por la dificultad para absorber adecuadamente la lactosa en el intestino delgado, lo que hace que esta sustancia pase al intestino grueso y allí se fermente gracias a la acción de las bacterias que viven en ese lugar; durante el proceso se liberan metano y otros gases, lo cual es el motivo por el cual las personas con esta condición padezcan de muchas flatulencias si ingieren grandes cantidades de este azúcar.

La lactosa es conocida como el azúcar de la leche, lo que se explica al analizar en detalle su nombre: la palabra proviene  del latín "lactis", por la leche, y la terminación "osa", lo que denota las azúcares. Técnicamente está formada por dos monosacáridos, la glucosa y la galactosa, lo que la hace un disacárido; el cuerpo no es capaz de absorberla en su forma de disacárido propiamente tal, sino que requiere de la enzima lactasa para poder separarla nuevamente en los monosacáridos glucosa, y galactosa, que si se pueden aprovechar. Pero con el paso de los años, o por otros motivos, el organismo va produciendo cada vez menos esta enzima, lo que lleva a la condición de intolerancia; lo veremos a continuación.

Para los aficionados a las series televisivas en “La teoría del Big Bang” (“The Big Bang Theory” en inglés) hacen muchas bromas sobre uno de los protagonista de la serie pues es “intolerante a la lactosa”, que además de eso tiene una gran cantidad de traumas psicológicos. Mi referencia a la serie televisiva es para recalcar que aunque parezca cosa de broma en realidad este mal es muy incómodo para quienes lo padecen y en muchos casos el crecimiento exagerado de la población de bacterias en el intestino puede provocar otras anomalías, que son verdaderamente molestas, al punto que una persona llega a desarrollar una verdadera fobia por lo productos lácteos.

Claro que estoy hablando de casos extremos así como hay casos en que las molestias son tan mínimas que los pacientes no llegan a darse cuenta de que tiene este mal. La enzima que se encarga de ayudar en la absorción de la lactosa se denomina lactasa y permite la entrada de ese azúcar a través de la pared intestinal al torrente sanguíneo. Hay varias causas para que esto no ocurra y se presente la intolerancia: una es por un tipo de cirugía que afecta la sección del intestino delgado que segrega la enzima o que absorbe la lactosa; otra sería un insuficiencia de origen genético, en cuyo caso es un mal permanente pues el gen que sirve para sintetizar la enzima está dañado; también existe una causa congénita y es propia de ciertas familias que se manifiesta con la edad pues los adultos experimentan trastornos en la producción de la lactasa, sobre todo al llegar a la vejez.

Por último algunas infecciones parasitarias o bacterianas bloquean la acción de la enzima y la intolerancia se manifiesta como un mal secundario; a propósito muchas personas intolerantes al gluten resultan con intolerancia a la lactosa como un mal secundario. Las medidas de salud para estos pacientes son muy simples: evitar consumir cualquier producto que contenga leche o sus derivados.

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