Qué es la energía nuclear ?

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En general se dice que la energía nuclear es aquella que sostiene a los protones dentro de un núcleo atómico, por ello el nombre de nuclear o atómica. Existen dos interpretaciones relacionadas para este término: la primera dice que es la energía relacionada a la descomposición de los núcleos atómicos de gran tamaño y la otra tiene que ver con los conocimientos asociados a los núcleos atómicos, sin importar si se puede obtener energía de ellos o no.

Para explicar el fenómeno lo nada más sencillo que uno puede hacer es preguntarse el porqué el núcleo atómico tiene tantas cargas positivas reunidas en un espacio tan pequeño sin que estas tiendan a separarse. La explicación más simple fue esa: la fuerza nuclear que supera en intensidad a la fuerza eléctrica pero que actúa a muy cortas distancias. Esto último quiere decir que si el núcleo atómico es muy grande no puede sostener tantas partículas y se descompone. Es como una pila de libros (unos sobre otros), entre más grande más difícil de manipular. El estudio de la energía nuclear tiene sus orígenes en las investigaciones que sobre el átomo se hicieron a principios del siglo XX, aunque su descubridor no tenía idea de que estaba abriendo una “Caja de Pandora”.

Henry Becquerel descubre la radiación cuando un trozo de pechblenda veló unas placas fotográficas. Luego determina, al mismo tiempo que los esposos Curie, la existencia de varios elementos que presentan el fenómeno de la radiación. Pronto se descubrió que la radiación se debía a la descomposición de los núcleos atómicos descubiertos por Ernest Rutherford, proceso que fue llamado fisión nuclear. Es precisamente este último el primero en conseguir que un núcleo atómico se dividiera artificialmente. Enrico Fermi descubre que bombardeando núcleos atómicos no radiactivos estos se volvían radioactivos, confirmado el fenómeno por científicos alemanes. Son estos los primeros que se dan cuenta de las posibilidades bélicas de la radiación e intentan construir armas atómicas.

Varios científicos, entre ellos Albert Einstein, previenen al presidente Franklin Delano Roosevelt del proyecto alemán y toma la decisión de crear su propio programa de armas nucleares a que llamaron Proyecto Manhattan a cargo del brillante J. Robert Oppenheimer. Construyen los dos primeros reactores nucleares artificiales del mundo, uno de uranio y otro mucho más grande de plutonio. Con ellos logran crear las primera tres armas nucleares, una usada en el desierto de Álamo Gordo en Nuevo México y las otras dos tienen el dudoso honor de ser las primeras armas utilizando la energía nuclear sobre poblaciones civiles.

La primera fue una bomba de uranio llamada Little Boy que destruyó la ciudad de Iroshima el 6 de agosto de 1945 y el 9 de agosto del mismo año otra de plutonio llamada Fat Man sobre la ciudad de Nagasaki provocando la muerte de casi 300 mil personas de manera directa o indirecta los años posteriores. Luego la Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas desarrollan su propio programa nuclear, en medio de un largo juego de intrigas y espionaje. En 1953 se construye la primera bomba de fusión nuclear cuya energía liberada era miles de veces mayor que las armas anteriores.

Los reactores nucleares se han utilizado para mover barcos (como el USS Enterprice, botado en 1960 y que fue el primer barco propulsado por este tipo de reactores) y submarinos, el primero de estos fue llamado Nautilus (el USS Nautilus (SSN-571)) en honor a la máquina imaginada por Julio Verne en su libro “Veinte mil leguas de viajes submarinos”, fue famoso porque fue el primero en navegar por debajo del polo norte. También han sido usados para fines pacíficos y hoy día todos conocemos las propiedades de la radioterapia en el tratamiento del cáncer. Las aplicaciones de la energía nuclear son muy amplias y todavía no se termina su desarrollo. Tienen grandes peligros también pero está en nuestras manos el prevenirlos.

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