Qué es la desalinización ?

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El significado de la palabra nos indica más o menos lo que es: quitar la sal o eliminar la sal. La desalinización es un proceso por el cual se elimina la sal o sales del agua, digo sales porque no solo encontramos sal común en el agua, podemos encontrar muchísimas sustancias disueltas en ella. Sin embargo vamos a encontrar que es más fácil decirlo que hacerlo y la razón es muy simple: la sal tiene una gran afinidad por el agua. Esto es tan cierto que si dejamos un depósito de sal expuesto al aire muy rápidamente (cuestión de hora y a lo sumo un día) encontramos que la sal se ha humedecido.

Es la razón por la cual la sal se empezó a usar con la comida pues permitía secar más rápidamente la carne en la antigüedad. Es por ello que la sal se ha concentrado en los mares, pues la continua acción del sol sobre el agua de mar hace que la concentración de sal aumente con el tiempo y esto es muy patente en los lechos de lagos secos, siempre contienen una cantidad muy grande de sal. Hoy día tenemos un gran problema que se puede convertir en una especie de bomba de tiempo: al aumentar la población mundial y disminuir las fuentes de agua potable se empiezan a buscar alternativas que nos permitan desalinizar el agua del mar. La falta de agua en el mundo podría a la larga provocar guerras y los países industrializados se han asegurado un suministro de la misma por medio de los tratados comerciales que han firmado unos con otros y terceros.

Ahora bien se han presentado muchas alternativas como procesos para desalinizar el agua y la más antigua es la destilación por medio de alambiques, que es apropiada para obtener pequeñas cantidades de agua pues el gasto energético de obtenerla así es muy grande y dependiendo del alambique el rendimiento puede ser muy bajo. En la actualidad se pueden realizar varios métodos para desalinizar muy económicos en comparación: por ejemplo la ósmosis inversa. En un caso normal el agua “fluye” a través de una membrana semipermeable si a un lado de la membrana hay agua con una concentración de sales diferente al otro lado, es decir que hay dos disoluciones con concentraciones diferentes, de manera que el agua viajará en dirección a donde hay más concentración de sales, es decir trata de equilibrar la concentración de sales a ambos lados “secando” una disolución y “aguando” la otra por usar esos términos coloquiales.

Ahora bien el proceso se detiene solo por dos razones: la primera es que ambas disoluciones alcanzan la misma concentración y la segunda sería que se aplique una presión sobre el recipiente que tiene mayor concentración. Llega un momento en que el aumento de presión es tal que el agua deja de fluir y decimos que esa presión es la presión osmótica del sistema. Si se aumenta la presión por encima de la presión osmótica el flujo de agua se invierte y como resultado el agua se desaliniza, eso es una desalinización por ósmosis inversa. El proceso garantiza cierta pureza química ya que con moléculas relativamente pequeñas puede fallar y la pureza biológica se puede ver comprometida porque las esporas de ciertas bacterias y los virus en teoría podrían “colarse” por la membrana semipermeable, lo cual no es usual pero es posible, sin embargo los proceso siguientes a la desalinización inversa garantizan su potabilidad.

Existe un método de filtración que garantiza la potabilidad química del agua y es usando filtros “calcáreos” es decir hechos con piedra caliza, descubiertos por casualidad al encontrar agua potable en una pequeña isla que sobre la que la lluvia no explicaba la presencia de esa fuente. También falla en cuanto a la potabilidad biológica pero es un buen método para desalinizar el agua. Otros métodos para la desalinización aprovechan las propiedades especiales del agua frente a corrientes eléctricas o a bajas temperaturas y presiones pero se trata de métodos muy caros que se han propuesto para casos como los viajes espaciales o condiciones muy extremas como en los desiertos donde paneles solares son fuentes viables de energía.

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