Qué es la apnea del sueño ?

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La apnea del sueño consiste en episodios caracterizados por la interrupción de la respiración mientras la persona se encuentra durmiendo. Ésta puede ser obstructiva o central. La primera se produce por el crecimiento anormal de los tejidos de la garganta, como la campanilla, lo que rodea el paladar largo, así como la lengua. Cualquiera de estos puede ser muy grande, provocando una resistencia al paso del aire, lo que ocasiona el ronquido. Si éste avanza, la obstrucción puede ser completa, obstruyendo de manera absoluta la respiración.

La apnea central se produce cuando el sistema nervioso central deja de mandar las órdenes al sistema respiratorio que producen la inspiración y expiración del aire. Ésta es la que se manifiesta en los recién nacidos y puede provocar la muerte súbita.

Además del aumento de peso, la apnea obstructiva del sueño responde a consumos de alcohol o al uso de medicamentos para dormir. Este mal se desarrolla más frecuentemente en los hombres, pero después de la menopausia las mujeres se equiparan. Las personas que sufren de esta enfermedad suelen encontrarse siempre muy cansados o con mucho sueño al día siguiente.

El sueño puede dividirse en cinco etapas. Las dos primeras son aquellas en que la persona se encuentra entre la vigilia y el sueño. En las etapas tres y cuatro es cuando realmente se comienza a descansar: se inician las funciones restauradoras y se secretan las hormonas relacionadas con el crecimiento. En la última etapa es cuando ya no se tiene control sobre los músculos del cuerpo y la persona se encuentra totalmente relajada. En este estado es cuando se sueña.

Las apneas se presentan, principalmente, en las etapas uno y dos. Cuando las apneas se producen en la quinta el cese de la respiración es más largo (incluso puede ser de un minuto) y más seguido. Cuando se detiene la respiración, el corazón sufre de una bradicardia (late más lento) y cuando se reinicia el ejercicio respiratorio se produce el fenómeno inverso, la taquicardia.

Para tratar la apnea del sueño lo que se busca es mantener abierto el paso del aire. En primera instancia, lo recomendable es controlar el peso y evitar el consumo de alcohol y sedantes. Si esto aún no es exitoso, el médico puede prescribir el uso de una mascarilla especial que se pone en la nariz y la boca mientras se duerme. Sin embargo, si el problema responde a causas anatómicas, lo recomendable es realizar una cirugía en la que se extraigan las amígdalas o vegetaciones, se elimine el exceso de tejido detrás de la garganta o se cree una abertura en la tráquea, como puente, para que pase el aire mientras duerme, según las necesidades de cada paciente.

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