Qué es el sistema de navegación Galileo ?

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El sistema Galileo esta compuesto por treinta satélites, los que deberán estar en pleno funcionamiento entre el año 2015 o 2017, dependiendo si hay algún retraso, lo que como los demás sistema de tipo GNSS (Global Navigation Satellite System, o Sistema Global de Navegación por Satélite) permitirá determinar con gran precisión posiciones en el globo terrestre. Se especula permitirá ubicar a la posición de una persona con una precisión de centímetros, según unas fuentes, y de pocos metros según otras; para mencionarlo el popular Sistema de Posicionamiento Global (GPS) que se utiliza ampliamente hoy, ubica un objeto con una precisión de unos 50 metros y en el acuerdo de la Comunidad Económica Europea (UE) se solicita que el Sistema Galileo tenga una precisión de menos de 10 metros.

Un poco de historia sería apropiada. Para ubicar algo en la Tierra se necesita un punto de referencia que no se mueva (de preferencia). En la antigüedad lo único que cumplía con ello eran las estrellas en el cielo y los navegantes y viajeros las usaban como punto de referencia. Hasta el siglo XX todos los métodos usados para determinar la posición de un objeto en nuestro planeta han usado a las estrellas y el sol. Los primeros intentos modernos usaron “radio-faros”, poderosas antenas que enviaban señales de radio que los barcos captaban, cada uno tenía su propia frecuencia, lo que lo identificaba, y en cada barco un aparato indicaba a qué distancia quedaba cada radio-faro, si uno conocía la distancia aproximada de tres radio-faros podía trazar en un mapa un círculo a partir de cada radio-faro y donde los tres círculos se tocaban al mismo tiempo era la posición del barco. Claro que este método era algo impreciso y dependía mucho de la habilidad del navegante para interpretar los datos.

En la década de los sesenta del siglo pasado se puso en marcha una serie de proyectos que con el tiempo llegamos a conocer como sistema de posicionamiento global (GPS, por sus siglas en inglés). La Unión Europea se decidió a desarrollar su propio sistema, como una forma de independencia estratégica del servicio de origen estadounidense (así como también esta el GLONASS de Rusia y el actual Beidou o futuro Compass de China,  todas alternativas que en caso de algún conflicto o falla podrían atentar seriamente contra el funcionamiento de otros países); uno de los argumentos de peso para el desarrollo del sistema fue la manipulación de la precisión GPS que recién cesó en el año 2000, pero que podría retornar (deliberadamente se introducía un pequeño factor de error en el sistema, para evitar usos militares de alta precisión no autorizados).  El proyecto Galileo tuvo que pasar por una serie de dificultades pero no fueron de orden técnico las principales: fueron de orden político. Varios países se opusieron al proyecto al mencionar que era peligroso que personas con “malas intenciones” le dieran un mal uso o que la duplicidad de señales interviniera con los sistemas actuales. Tras resolver esas dificultades el proyecto ha ido avanzando siempre con ciertos retrasos de orden presupuestario.

El sistema Galileo va a funcionar de manera que los satélites se distribuirán en tres órbitas de tal forma que cualquier punto del planeta pueda ser observado por lo menos por tres satélites en movimiento en una misma órbita, un cuarto y quinto satélites, estos ubicados en alguna de las otras dos órbitas sirven de referencia para los primeros. Para cuando se estableció el GPS se requería relojes con una precisión de una mil millonésima de segundo, hoy día se requiere que la precisión sea mucho mayor y por ello los relojes atómicos que van a portar los satélites deben tener esa exactitud y pertenecen a la última generación de estos ingenios. Los usos abarcan las más diversas áreas: la militar (por supuesto), la agricultura, navegación y control de tráfico marítimo, ferroviario, automotor y aéreo.

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