Qué es el proyecto astronómico ALMA ?

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En sí las siglas significan Atacama Large Millimeter/submillimeter Array y debería asociarse más bien a los términos Observatorio o Telescopio. He notado que pocos han querido traducir el nombre porque es difícil de entender pero me parece que uno lo puede traducir como “Gran arreglo (telescópico) de (ondas) milimétricas/submilimétricas de Atacama” aunque también es posible traducirlo como “Arreglo (telescópico) de (ondas) largas milimétricas/submilimétricas de Atacama”; no voy a atreverme a decir cuál es el correcto porque no queda claro si se usan (que deberían usarse) ondas largas.

La técnica que se usa en este telescópico-observatorio nace con el nombre de MMA (Arreglo MiliMétrico) que en sí no nos dice nada pero que se refiere a que se han colocado dos o más telescopios a trabajar en conjunto y así obtener una imagen más exacta que la que obtendrían por sí cada uno de ellos. Este “arreglo” se usó primero con longitudes de onda mucho mayores (VLA-Very Large Array) y es debido al éxito de esta técnica que se empezó a usar en ondas milimétricas.

El Observatorio ALMA en sí obedece a un convenio Norteamericano con la Unión Europea y Japón (entre otros socios) con el gobierno de Chile. El proyecto comenzó cuando la Unión Europea y Estados Unidos se dieron cuenta que tenían sendos proyectos sobre MMA y que si aunaban recursos podrían construir el arreglo telescópico más grande y eficaz que si lo hacían de manera independiente. Luego Japón invierte recursos con la misma finalidad. Cada uno de los miembros del proyecto aportó ciertas características individuales que en conjunto aumentaban la “resolución” conjunta de los 66 radiotelescopios que el Observatorio ALMA debía de llegar a tener.

Sin embargo el aparato que permite la medición de las distancias entre cuerpos relativamente lejanos se llama “interferómetro”. El aparato fue inventado para medir la velocidad de la luz, usando dos ases de luz que recorrían la misma distancia en trayectorias diferentes, de esta manera se produce un “patrón de interferencia” que mide con mucha precisión la longitud de onda de la luz y de manera indirecta su velocidad. Ahora bien, como la velocidad de la luz es considerada hoy una constante, el interferómetro puede ser usado para medir distancias muy pequeñas en superficies, como por ejemplo la curvatura de espejos astronómicos o para medir distancias mayores, por ejemplo un tipo de interferómetro fue el que se usó para construir el túnel que hay debajo del Canal de la Mancha, con un error de menos de un milímetro.

Los interferómetros astronómicos han permitido medir con precisión el tamaño de estrellas y son los que han medido los cambios de luminosidad en las estrellas por el paso de planetas. Ahora bien, ¿por qué combinar 66 radiotelescopios? La razón es muy simple: dos o más radiotelescopios combinados pueden obtener imágenes que necesitarían de uno de unos 14 kilómetros de radio, lo que la tecnología de hoy día no podría construir, pero sí 66 relativamente pequeños, más baratos y saquen la proporción del tamaño del radiotelescopio que equivalen.

Sin estar completo el Observatorio ALMA, pues a la fecha aún faltan algunas antenas, sus descubrimientos son impresionantes: la formación de nubes planetarias, moléculas de azúcar en la nebulosa planetaria, emisión de agua en la Nebulosa de Orión y un motón de otros descubrimientos nuevos.

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