Qué es el mal de Alzheimer ?

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La enfermedad de Alzheimer (que correctamente se pronuncia Alts hai me) es un trastorno degenerativo producido por una pérdida gradual de neuronas cerebrales. Se encuentra con mayor frecuencia en los ancianos y se da, sólo en casos excepcionales, entre personas jóvenes. Su presencia afecta directamente a las zonas de la memoria, el lenguaje y el pensamiento. Si bien, se ha avanzado bastante en el conocimiento de este mal, aún no se tiene ciencia cierta de qué lo causa, ni tampoco se ha desarrollado un tratamiento efectivo. El Alzheimer es la causa de demencia más frecuente en los ancianos.

Esta enfermedad, que fue descrita en 1806 por el doctor alemán Alois Alzheimer, produce una atrofia progresiva del cerebro, tanto así que las personas aquejadas por este mal ven reducido el tamaño y peso de su masa cerebral, según ha sido comprobado por centenares de autopsias.

Algunos de los síntomas son la pérdida de memoria, problemas para realizar tareas que le eran cotidianas; dificultades con el lenguaje, por ejemplo para encontrar la palabra indicada para un concepto; desorientación en el tiempo y el espacio; disminución del juicio como para tomar decisiones sencillas, como la forma de vestir; problemas para desarrollar cálculos básicos; descolocar las cosas, por ejemplo, poner los anteojos dentro del refrigerador; cambios de humor y de personalidad; y pérdida de iniciativa.

Si bien no existe un tratamiento que pueda detener el avance de este mal, existen ciertos medicamentos que inhiben el empeoramiento de algunos síntomas por un tiempo. Sin embargo, esto sólo ayudará si es que la enfermedad es descubierta en su etapa inicial o media de desarrollo.

Para que la enfermedad sea más llevadera, se pueden controlar los síntomas psicológicos y conductuales asociados. Por ejemplo, la etapa inicial suele vincularse a estados depresivos, los que pueden ser superados por medio del correcto tratamiento. Además, pueden solucionarse otros problemas como el insomnio, las alucinaciones, la agitación y la ansiedad.

Otros tratamientos que son utilizados son los de la medicina paliativa. Si bien, no ofrecerán una recuperación a la salud del paciente, contribuirán en que tengan una mejor calidad de vida y mayor bienestar.

Actualmente, se calcula que cerca de 25 millones de personas sufren de Alzheimer en el mundo y se ha proyectado que en 20 años más esa cifra alcanzará los 70 millones producto del envejecimiento de la población. En Estados Unidos constituye la cuarta causa de muerte. La esperanza para este escenario son las investigaciones que se están realizando alrededor del mundo en todos los centros dedicados a buscar tratamientos para este mal.

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