Qué es el estado vegetativo ?

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El estado vegetativo es un trastorno del estado normal de la conciencia de una persona. Si bien el tema de la conciencia en general es motivo de bastante debate, desde el punto de vista etimológico se puede leer como "con conocimiento", o en términos simples el "darse cuenta". En este sentido hay diferentes estados de conciencia, como por ejemplo la vigilia, el dormir y el soñar, tres estados ampliamente reconocidos.

Dependiendo del ámbito, en ocasiones hablamos de la conciencia como el grado en la que una persona tiene pleno uso de sus facultades mentales superiores que le permiten una percepción propia de sí misma y del entorno que la rodea. Es otras palabras es lo que en filosofía dicen (pero de manera más complicada) que se sabe que existe uno mismo, de que existe todo lo que le rodea y que sabe que se tiene ese conocimiento. En este sentido nos referiríamos fundamentalmente a una plena conciencia de vigilia, si diferenciamos entre los estados.

Bueno, el estado vegetativo de una persona corresponde a uno de los varios estados que se pueden observar en una persona, pues si no es observable no se puede afirmar que existe y para mencionar algunos diremos que pueden ser “ordinarios” o cotidianos como la vigilia y el sueño; también podrían ser estados alterados como el coma y el vegetativo. Si bien la vigilia y el sueño son muy fáciles de diferenciar los estados alterados realmente se vuelven difíciles de diagnosticar, de hecho hay cierta razón para usar el ejemplo de los estados del coma y el vegetativo pues se parecen mucho.

En un estado vegetativo la persona está relativamente consciente pero no se relaciona con el medio, de hecho abre los ojos, aún cuando la mirada parece perdida, permanece vigilante, conserva los ciclos de sueño y vigilia, respira por sí mismo, la presión sanguínea y la frecuencia cardiaca se mantienen por sí mismas; todo ello sin embargo no da ninguna evidencia que la persona se comunique o esté consciente de que exista su entorno, aunque el cerebro se comporte como si tuviera esa conciencia (en términos observables, se habla del término ya que en el cuerpo permanecen operando las funciones más básicas, denominadas justamente vegetativas, de carácter autónomo). Para diferenciarlo bien del coma se tiene que determinar que en este último estado no existe ninguna respuesta cerebral al entorno, no existen los ciclos de sueño, no abre los ojos por sí mismo ni puede mantener estable la presión sanguínea y el ritmo del corazón. Ambos estados responden a lesiones en el cerebro o daños masivos en el cuerpo que luego tienen sus consecuencias cerebrales, como la falta de oxígeno por una asfixia, pero nadie ha podido determinar que tipo de lesión desencadena un estado u otro.

Mantener vivas estas personas ha resultado toda una polémica, se han dado casos en que permanecen vivos por muchos años y luego “despiertan” o “toman plena conciencia” sin saber el cómo o el por qué; en muchos casos el estado vegetativo persiste hasta la muerte. En lo personal he visto un par de casos en que los pacientes han muerto tras pasar muchos meses en uno y varios años en el otro y sinceramente no sé que es más duro para los familiares: llevarse la impresión de la muerte repentina o ver como una familia, en especial una madre y un padre, “agonizan” durante tanto tiempo con su hijo o hija. Siempre lo he comparado con ver marchitarse una planta muy lentamente porque una sus raíces ha muerto, es muy difícil ante la leve esperanza de que pueda recuperarse.

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