Qué es el efecto Yarkovsky ?

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Es un fenómeno que se presenta en los objetos pequeños y también en aquellos que se encuentran muy cerca del Sol. Para entenderlo vamos tenemos que recordar un poco la dinámica del calor. Si durante el medio día colocamos una mesa al sol notaremos al cabo de unos minutos, con toda lógica, que la parte superior de la mesa está más caliente que la parte inferior que queda a la sombra; luego de que ha anochecido notaremos que la mesa permanece caliente varias horas hasta enfriarse, esto ocurre porque el calor acumulado durante el día va perdiéndose poco a poco por medio de la radiación infrarroja y por contacto con el aire (que suele enfriarse más rápido).

Algo similar ocurre con los asteroides y meteoritos que giran alrededor del Sol, su lado expuesto a la luz estrella está sensiblemente más caliente que el que está a “oscuras”. Supongamos ahora que el meteorito gira y su eje de rotación está perpendicular al plano de su órbita, para aplicar un ejemplo sencillo; además hay otro detalle importante, vamos a suponer que el Sol “sale” por el horizonte que está al frente del movimiento de traslación del meteorito y se oculta, obviamente, por el horizonte que queda hacia atrás del mismo movimiento. Esto hará que la parte más caliente del meteorito sea la que está en el “atardecer” pues es la que más tiempo ha estado expuesta a la luz y la más fría en el amanecer. Por tanto mucha radiación infrarroja, con una alta cantidad de movimiento inercial, que hoy día es llamada “inercia térmica”, entonces veremos que existe una aceleración debido a ello. Esto funciona de manera semejante a la inercia de un cohete, pero en lugar de lanzar gases calientes lo que lanza son fotones.

Si la parte caliente queda en la parte de atrás del movimiento entonces el meteorito gana cierta cantidad de velocidad y la órbita se modifica con la tendencia de alejarse del Sol. Si ocurriera lo contrario, que el atardecer estuviera en el frente del movimiento de traslación entonces el meteorito se frenaría con la tendencia a “caer” hacia el Sol, sería como si el cohete se colocara al frente de una nave espacial para frenarla. A esto se le conoce como el efecto Yarkovsky “diurno” pues existe la posibilidad que el eje de rotación no esté perfectamente vertical, sino que esté ligeramente inclinado como en el caso de la Tierra (cosa que genera las estaciones del año terrestre) o muy inclinado. Lo que ocurrirá es que dependiendo del lugar de la órbita durante unos meses un polo del meteorito está más iluminado que el otro y entonces se calentará más y tendrá una inercia térmica mayor, lo que podría hacer que la órbita “suba” por encima de su plano origina o “baje” según sea el caso. A este caso se le llama el efecto Yarkovsky “estacional” pues depende de la "estación" del año relativa al asteroide.

Por último diré que el efecto fue descubierto por Ivan Osipovich Yarkovsky que era un ingeniero ruso aficionado a resolver problemas matemáticos y vivió a principios del siglo XX. Como el fenómeno afecta más a objetos pequeños que a objetos grandes nunca se había observado y no pasaba de una curiosidad hasta que el astrónomo estonio Ernt Öpik (en los años ochenta del siglo pasado) se empeñó en demostrar que no era una curiosidad y que tal efecto podía explicar el porqué algunos asteroides se desviaban de sus órbitas. Experimentalmente hablando, hasta hace poco no existían instrumentos que corroboraran tales afirmaciones pero actualmente se han diseñado varios satélites que tienen tal capacidad y los datos que se han obtenido parecen confirmarlas.

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