Qué es el continente de plástico ?

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Se trata de una leyenda urbana que se ha hecho realidad en parte. También al mítico continente de plástico se le conoce con los nombres de la “isla de plástico”, “la gran mancha de basura del Pacífico”, “la gran sopa de plástico”, “la gran sopa de basura” y algunos nombres similares.

Técnicamente no se trata de que vamos a encontrar una isla o un continente donde podamos caminar y hallar una superficie de puro plástico. Los términos “mancha” y “sopa” son mas cercanos a la realidad. Por el año ochenta y ocho del año siglo pasado el NOAA (siglas en inglés de la Administración Nacional del Océano y la Atmósfera) de los Estados Unidos predijo que en cierta zona del norte del Pacífico se estaría formando una isla de basura plástica y de sustancias contaminantes no solubles en agua, como manchas de petróleo.

El estudio se basó en la medida de la cantidad de basura encontrada en estudios anteriores y que mostraba un aumento relativamente importante. En 1997 el capitán y oceanógrafo Charles Moore alertó a las autoridades científicas cuando pasó por esa zona y encontró una cantidad de basura que en sus palabras le dejó abrumado.

La zona en particular que se menciona es una sección del océano Pacífico que se caracteriza porque las corrientes marinas son mínimas debido a que se encuentra en una especie encrucijada entre corrientes, como cuando vemos un remolino de agua cerca de un “codo” de un río o donde hay “rápidos” y gracias a una piedra grande se forma una pequeña zona donde las corrientes que rodean la piedra vienen en dirección opuesta y mantienen los objetos que flotan en el agua sin desplazarse a pesar del movimiento.

Eso lo podemos imaginar a mayor escala y con movimientos de agua menos bruscos, entonces podemos tener una idea de lo que ocurre. Ahora bien, como dije esto raya en una leyenda urbana, porque en efecto no encontraremos una isla de plástico propiamente dicha, sino un lugar donde aparecen con mayor frecuencia las manchas de basura.

Una científica la describe en un artículo reciente al continente de plástico como una zona muy similar a cualquiera otra del océano pero en la que encuentras boyas, redes de pesca y neumáticos aquí y allá. Eso sí de manera más frecuente que en otras partes. Ella interpreta que el fenómeno no se ha entendido ni explicado de manera correcta. Pero también nos dice que se trata de una verdadera amenaza a la ecología marina si no detenemos el proceso que ha estado causando tal fenómeno pues puede aumentar.

Además las muestras recogidas por la expedición demostraron la presencia de cantidades muy grandes de plásticos pero en partículas tan pequeñas que parecía que no estaban allí. ¿Cómo se explica el tamaño tan pequeño? Pues bien todos sabemos que los plásticos se degradan por acción de la luz solar y a esto se une el movimiento de las aguas, entonces las partículas se deben a una mezcla de ambos fenómenos. Un dato curioso es que el viento hace que las partículas sean arrastradas a aguas más profundas pues cuando las muestras fueron analizadas el ciento por ciento dieron positivas a la presencia de plásticos y contaminantes.

Una iniciativa trata de usar el mismo movimiento del mar y los vientos para arrastrar estos contaminantes a zonas donde puedan ser reutilizados o reciclados, sacando cuentas es una cantidad importante de dinero la que hay en juego, a parte de la salud ambiental del planeta, pero nos encontramos que las partículas diminutas son las más problemáticas y difíciles de manipular, aparte de que son las que las aves y peces prefieren ingerir, causándoles las muerte en no pocas ocasiones. El problema del continente de plástico es complejo pero no insalvable y necesita la atención de todos de manera rápida.

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