Qué es el cache del sistema ?

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El término viene del inglés o del francés “cache” que sirve para designar lugares donde se esconden cosas, como los famosos “secretos” de los escritorios antiguos, que eran compartimentos a los que era difícil acceder si no se conocía el cómo hacerlo. En informática la palabra se usa sin tilde para no confundirla con caché que sirve para indicar que es una persona fina o elegante.

El cache o memoria cache es un área de reserva de la memoria RAM, en especial la SDRAM (la más veloz actualmente de las RAM) que tiene los programas básicos que el sistema operativo utiliza con mayor frecuencia. Se alojan allí para no estar consultando otras formas de memoria más lentas, como sería volver a releer el disco duro o un CD. También hay un cache que se almacena en el disco duro, esto con la finalidad de que los programas busquen allí primero los datos que no están en el cache SDRAM, sea porque no eran necesarios allí o porque la SDRAM está muy llena. Esto economiza algo de tiempo en la búsqueda de datos.

La política de los sistemas es tener un cache en SDRAM lo más completo posible para consultar lo menos posible al cache en disco. En esto los sistemas operativos difieren bastante pues administran la memoria SDRAM de forma paralela o de forma serial. En forma serial el cache se utiliza colocando todos los datos uno después del otro en formando una sola hilera (simplificando mucho la terminología que usan los programadores) tengo entendido que los sistemas basados en el viejo DOS (Disk Operative System, sistema operativo de discos) como las primeras versiones de Windows así lo hacían.

Hoy la manera de almacenar los datos es diferente, en forma paralela, lo que permite que una serie de datos no tenga que moverse pues no se colocan en “hileras” sino en “pilas” (nuevamente simplificando). También es interesante que algunos mencionan que el cache se organiza en filas y columnas. En teoría debería organizarse en filas primero pero algunos sistemas lo hacen por columnas lo que parece mejorar el rendimiento. En realidad para un usuario final como usted o yo esto no representa una gran diferencia a menos que su máquina esté diseñada para utilizar grandes recursos, como el diseño gráfico y los vídeo juegos. Pero en compañías con grandes servidores los nanosegundos de diferencia entre un sistema y otro pueden representar mucho tiempo máquina que es caro.

Muchos programas y el mismo sistema operativo permite configurar el tamaño del cache que va a usar en los diversos proceso. Hay que tomar en cuenta que a menos de que se traten de grandes aplicaciones gráficas el cache de un programa no ocupará más allá del 1% de la RAM. Digo esto porque muchos usuarios configuran grandes cache y lo que hacen es quitarle espacio al sistema operativo y con ello disminuir el rendimiento del sistema sin aumentar en forma apreciable el rendimiento de sus aplicaciones. Es un buen consejo tocar el tamaño de los cache de los programas siempre y cuando se administre de manera adecuada. Como consejo el cache se puede duplicar en la mayoría y si uno nota cierta tendencia a que el sistema se ponga lento pues entonces se vuelven a sus valores originales.

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