Qué es Big Data ?

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Es un término acuñado cuando los sistemas informáticos y de comunicación empezaron a manipular grandes cantidades de datos y por ello "Big Data" significa literalmente “el montón de datos” o “grandes datos”. En estas industrias, las de la información y la comunicación, el manejo apropiado y dinámico de los datos es fundamental y de gran importancia. También es uno de los aspectos más ignorados por los usuarios, que si bien tienen una idea ligera de que los servidores y las computadoras personales manejan muchísima información no se dan cuenta de cual es la magnitud real de la misma y de los métodos que hay para su manejo.

Hoy día el Big Data no solo se refiere a la comunicación y la información, también tiene que ver con el entretenimiento, como es el caso de YouTube donde se almacena una cantidad desproporcionada de vídeos, o las muchísimas páginas que se encuentran en la Internet Profunda o Deep Web. Ni que decir de las grandísimas cantidades de datos que las redes sociales están creando a cada instante. Se dice que más del noventa por ciento de la información que hay en Internet se creó en los dos últimos años.

Para darnos una idea aproximada, en un principio la información que un servidor movía en un día no pasaba de miles de millones de bytes (unos pocos giga bytes) y hoy día los servidores mueven cerca de unos tres millones de millones de millones de bytes ( lo que en español llamaríamos tres trillones y en inglés tres “quintillions” o quintillones y equivalen a tres exabytes). Para las empresas que necesitan la información, para las que la suministran y para las que construyen las computadoras el problema de su manejo se convertido en toda una “Odisea”. Como resultado las grandes empresas que fabrican “hardware” se han avocado en la tarea de construir sistemas de almacenamiento cada vez mayores; procesadores más veloces y con funcionamiento en paralelo; con capacidad de análisis casi sin límites.

Por otra parte los creadores de software han apostado a pensar en lo grande; en crear aplicaciones que puedan manejar los enormes repositorios de datos y usar a la vez muchos servidores simultáneos; también hablan de manejar sistemas de datos en lugar de bases de datos para demostrar la complejidad del problema y a su vez el tipo de soluciones que se necesitan pues se está abandonando del todo el concepto de manejo de datos tradicional, muchas veces entendido en forma lineal y proporcionado por uno en paralelo y con una progresión geométrica sino exponencial.

Otro importante ámbito de la aplicación del concepto, lo encontramos en el marketing y los estudios de mercado; la cantidad masiva de información que manejan los grandes sitios hacen posible predecir estadísticamente aspectos del comportamiento del consumidor. Por supuesto que la línea entre la privacidad y el uso apropiado aún no está clara y es un tema de amplia discusión, pero la posibilidad está allí. Como ejemplo indirectamente relacionado, por ejemplo se han ideado modelos que predicen la propagación de epidemias, en base a las búsquedas relativas a síntomas de una determinada enfermedad - lo mismo aplicaría a cualquier fenómeno social masivo.

Por último mencionaré que el término “Big Data” se ha sido usado como una referencia indirecta a la novela de George Orwell “1984”. En la novela, de corte futurista, se describe una antiutopía donde el “Gran Hermano” o “Big Brother” observaba a todas las personas impidiéndoles tener una verdadera intimidad y libertad. Pues bien, con el escándalo protagonizado por los Estados Unidos espiando la información de muchísimas personas y la de los gobiernos que desde principios del siglo XX han sido sus aliados incondicionales se ha hecho mención del “Big Data” tanto en el sentido del inmenso volumen de datos que ha tenido que procesar como por el del “Gran Hermano” que espía a todos. Muchos han llamado a este escándalo como “Big data” para hacer referencia a ambas cosas.

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